Virus corona: Apakah mutasi membuat virus lebih mudah menular?

Virus corona: Apakah mutasi membuat virus lebih mudah menular?
  • Rachel Schraer
  • Reporter kesehatan BBC News

Virus corona yang mengancam dunia saat ini tidaklah sebanding dengan virus corona yang pertama kali muncul di China.

Sars-CoV-2 nama resmi virus yang membuahkan penyakit Covid-19, dan terus mengakibatkan kehancuran di seluruh dunia, cukup bermutasi.

Namun, meskipun para ilmuwan sudah menemukan ribuan mutasi, atau mutasi pada materi genetik virus, cuma satu yang sejauh ini diduga mengubah perilakunya.

Pertanyaan krusial tentang mutasi ini ialah: apakah ini memproduksi virus lebih mudah menular – atau lebih mematikan – untuk manusia? Dan dapatkah ia mengancam kesuksesan vaksin di masa aliran?

Virus corona ini sebenarnya berubah betul lambat dibandingkan virus flu asing. Dengan relatif rendahnya tingkat kekuatan alami di populasi, tiadanya vaksin, dan sedikit pengobatan yang efektif, tidak ada tekanan bagi si virus untuk beradaptasi. Sejauh itu, ia bisa terus menyebar sekadar sudah bagus.

Mutasi itu – dinamai D614G dan terletak di pada protein yang menyusun spike ataupun “ujung runcing” yang digunakan virus untuk menerobos ke dalam sel manusia – muncul tak lama setelah wabah pertama di Wuhan, barangkali di Italia. Mutasi itu kini ditemukan di sebanyak 97% sampel di seluruh dunia.

Keuntungan kemajuan

Pertanyaannya ialah apakah dominasi mutasi ini memberi virus suatu keuntungan, ataukah hanya kebetulan.

Virus tidak punya rencana. Mereka terus bermutasi dan sekalipun beberapa perubahan akan membantu virus bereproduksi, beberapa justru bisa menghambatnya. Perubahan lainnya adalah netral. Mereka adalah “produk sampingan dari replikasi virus, ” kata Dr. Lucy van Dorp, dari University College London. Mutasi-mutasi itu “hanya menumpang” di virus tanpa mengubah perilakunya.

Pergantian yang muncul bisa menjadi sangat umum hanya karena terjadi di dalam awal wabah dan kemudian cerai-berai — dikenal sebagai “efek pendiri” (founder effect). Inilah yang diyakini dr. van Dorp dan timnya sebagai penjelasan mengapa mutasi itu mendominasi. Tapi hipotesis ini kontroversial.

Semakin banyak – mungkin mayoritas kepala pakar virologi kini percaya, sesuai dijelaskan dr. Thushan de Silva di University of Sheffield, ada cukup banyak data untuk mengatakan versi virus ini memiliki “keuntungan selektif” dalam evolusi daripada cara sebelumnya.

Meskipun belum ada cukup bukti untuk mengatakan “ia lebih barangkali menular” pada manusia, ujarnya, ia yakin mutasi itu “tidak netral”.

Ketika diteliti dalam kondisi laboratorium, virus yang bermutasi mampu memasuki sel manusia lebih baik dari virus tanpa variasi itu, kata guru besar Hyeryun Choe dan Michael Farzan, di Universitas Scripps di Florida. Perubahan pada protein “ujung runcing” yang digunakan virus untuk mengait pada sel manusia tampak memungkinkannya untuk “menempel lebih baik dan berfungsi lebih efisien. ”

Tapi di situlah mereka menarik batas.

Prof. Farzan mengatakan zat putih telur spike virus-virus ini berbeda dengan jalan yang “konsisten dengan, tapi tak membuktikan, penularan yang lebih besar”.

Hasil penelitian di laboratorium

Timnya ‘mengedit’ sebuah virus sehingga memiliki perubahan dalam protein spike dan mengadunya dengan virus Sars-CoV-2 yang tanpa mutasi dibanding wabah awal di Wuhan, pada sel-sel jaringan manusia. Hasil tes itu, ia percaya, membuktikan kalau virus yang bermutasi lebih lekas menular daripada versi aslinya, setidaknya di laboratorium.

Dr. van Dorp menekankan “tidak jelas” seberapa representatif buatan itu dalam menjelaskan penularan pada pasien sungguhan. Tapi Prof. Farzan mengatakan “perbedaan biologis yang mencolok” ini “cukup penting untuk menaikkan bukti” yang mendukung gagasan kalau mutasi membuat virus lebih mudah menyebar.

Di luar cawan Petri, ada beberapa bukti tidak langsung bahwa mutasi ini membuat virus corona lebih mudah menular di dalam manusia. Dua penelitian menunjukkan pasien dengan virus yang bermutasi ini memiliki jumlah virus yang lebih besar dalam sampel uji swab mereka. Hal itu bisa menunjukkan bahwa mereka lebih mudah memindahkan ke orang lain.

Namun mereka tidak mendapatkan bukti bahwa orang-orang itu menjadi lebih sakit atau tinggal di rumah sakit lebih lama.

Secara umum, menjadi lebih mudah menular bukan berarti virus lebih mematikan — seringkali kenyataannya sebaliknya. Tak ada bukti bahwa virus corona bermutasi untuk membuat pasien bertambah sakit atau kurang sakit.

Tapi apalagi dalam hal penularan, viral load (jumlah virus) hanya merupakan isyarat seberapa baik virus menyebar dalam tubuh seseorang orang. Itu tidak serta merta menjelaskan seberapa mungkin ia menginfeksi orang lain.

“Standar emas” penelitian – uji jika terkontrol – belum dilakukan. Tersebut mungkin melibatkan, misalnya, menginfeksi hewan dengan salah satu atau varian asing dari virus untuk melihat mana yang lebih cepat menyebar pada suatu populasi.

Satu diantara peneliti utama dalam studi itu, Profesor Bette Korber, di Los Alamos National Laboratory di AS, mengatakan tidak tersedia konsensus, tetapi gagasan bahwa pergantian meningkatkan viral load pasien “menjadi kurang kontroversial seiring semakin penuh data yang terkumpul”.

Mutasi telah menjelma pandemi

Dalam melihat populasi secara menyeluruh, sulit untuk mengamati virus menjadi lebih (atau kurang) menular. Jalurnya telah secara drastis diubah sebab campur tangan manusia, termasuk dengan lockdown.

Tapi Prof. Korber mengatakan fakta bahwa varian yang saat ini tampaknya dominan di mana-mana, tercatat di China, menunjukkan ia agak-agak lebih baik dalam penyebaran antar manusia dibandingkan versi aslinya. Teks pun kedua versi itu berputar pada saat yang sama, varian baru selalu mengambil alih.

Faktanya, varian D614G begitu dominan, sekarang merekalah yang menjadi pandemi. Dan sudah beberapa waktu ini demikian — mungkin bahkan sejak awal epidemi di tempat-tempat seperti Inggris & pantai timur AS.

Jadi, berbarengan bertambahnya bukti-bukti bahwa mutasi tersebut tidak netral, ia tidak mengikuti merta mengubah cara kita berputar tentang virus ini dan penyebarannya.

Satu hal yang melegakan, sebagian mulia vaksin yang sedang dalam pengembangan saat ini didasarkan pada provinsi spike yang berbeda sehingga temuan mutasi baru ini seharusnya tidak berdampak pada pengembangannya. Dan ada beberapa bukti bahwa varian gres itu sama sensitifnya dengan antibodi, yang bisa melindungi Anda terhadap infeksi begitu Anda sudah terkena — atau sudah divaksinasi.

Bagaimanapun sebab sains tentang Covid-19 bergerak begitu cepat, ini adalah sesuatu dengan semua ilmuwan – apapun pandangan mereka terhadap mutasi saat itu – akan awasi baik-baik.